Spanish and French translations of this article appear below English version.

“Prostitution,” said Spain’s Prime Minister Pedro Sanchez in his closing speech at the Socialist Workers’ Party (PSOE) congress in October, “is a practice that enslaves women.”  The crowd stood and roared, applauding Mr. Sanchez’s call for the abolition of one of the world’s oldest forms of systemic oppression.

Spain decriminalized prostitution in 1995 by not addressing it at all in its criminal code. The law is silent as to whether engaging in prostitution is a problem or a “job.” While it prohibits gaining profits from the prostitution of others—i.e., pimping—owning a commercial sex establishment is legal.

By allowing the purchase of sexual acts and the proliferation of brothels as anodyne businesses, Spain concocted the perfect recipe for the explosion of the commerce of prostitution, human trafficking, and unfettered sexual exploitation.

How? Because the logic of any marketplace relies on the mathematical dance of supply, demand, and the incentive for profit. The sex trade is no exception. 

It didn’t matter that Spain declared profiteering and sex trafficking crimes. When a state allows men to consume prostitution, sex traffickers and other exploiters, online and off, will ensure that demand is met.

Spain is the world’s third largest market for prostitution. The United Nations estimates that 39% of men in Spain have purchased prostitution in their lifetime, compared to an average of 19% globally. Thanks to these sex buyers, the Spanish sex trade ballooned into a 26.5 billion Euros (about US$30 billion) industry. 

The caravans of flesh this “business” requires comprise up to 90% of undocumented foreign women, each indebted to traffickers and the houses that exploit them under the nose of the state. 

It’s a cruel illusion that these women from the poorest regions of Brazil or China, the smallest villages of Nigeria or Thailand, or the most desolate parts of Bulgaria or Hungary, bought costly plane tickets to parts unknown, somehow landing in Spain in search of brothels, forbidding highways, and endless lines of men eager to penetrate their bodies. 

These myths—or disinterest—harden our indifference to the pain and dehumanization that prostitution inflicts. They help us weave fanciful tales of consent and empowered agency, excuses that allow us to anoint men and their institutions with an invented right to sexual access and harassment at any and all cost. 

“When I was trapped in a brothel in Ushuaia, the city at the end of the world, I met a sailor from the Spanish Navy, who every night during his stay paid for me. Knowing my desperation to leave that place where my life was at risk every second, he offered me a better one in Spain,” said Alika Kinan, an Argentinian survivor leader. 

“Once we arrived in Barcelona, he took every peso I had and brought me to the closest brothel, ‘Mister Dollar’, where the conditions were equally horrific and worse, since my slave owner was now sleeping next to me.”

While Prime Minister Sanchez has not yet publicly verbalized a solution to ending the system of prostitution, one key to unlock his goal is at his fingertips in his own party. 

Women leaders of the PSOE are advocating for a law known as the Abolitionist, Nordic or Equality Model, that solely decriminalizes people bought and sold in prostitution, offering them services, while targeting sex buyers as perpetrators. 

The law, based on human rights, international law, and feminist principles is also a tool to prevent sex trafficking. In 2014, the European Parliament urged its members to enact the Equality Model, recognizing that prostitution was “a violation of human dignity,” and an indelible barrier to attaining gender equality.

Unlike the U.S. socialist party, whose top members rarely miss an opportunity to embrace the sex trade and call for its decriminalization, the PSOE published a feminist manifesto, calling prostitution “one of the cruelest aspects of the feminization of poverty and one of the worst forms of violence against women.” 

Susana Ros, a congresswoman for Castelló in eastern Spain and PSOE deputy spokesperson, said that “without prostitution, there is no trafficking,” and so, the legislature should put an end to it. Defining the socialist party as abolitionist, Ros characterized the men who use prostitution “as repugnant as pimps,” and guilty of exploiting women and girls. 

Echoing these sentiments, the Spanish feminist movement, one of the strongest in the world, embraces at its core that prostitution, like domestic violence, rape, or sexual assault, is abuse of power, an expression of sexual control, and male supremacy. 

In 1999, Sweden was the first country to legally recognize that prostitution squarely fits on the spectrum of male violence against women, which the state vowed to address along with other forms of gender discrimination and unwanted sex. At the same time, since almost every cent the multi-billion-dollar global sex trade generates come from the wallets of sex buyers, Sweden penalizes the purchase of sexual acts, which fuels sex trafficking.

Six countries and one part of the United Kingdom have since followed Sweden, including France, which today has the world’s most comprehensive abolitionist law. France amended not only its criminal code, but eight other laws, including immigration, education, and health, recognizing the high costs of prostitution on society and the political will needed to help prostituted and sex trafficked people rebuild their lives.

In just five years, France’s legal actions against pimps and traffickers have increased by 54% and 8,000 sex buyers were apprehended and fined. The revenue from these penalties have reached 60-80 million Euros, 14 million of which were allocated to the budget that compensates victims and provides them services. 

France abolished brothels in 1946 after the government called them a “national humiliation.” For decades, French sex buyers have flocked to Girona, at the Spanish border, known as “the supermarket of sex” where the prostitution of women is ubiquitous under bridges, at roundabouts, and in mega-brothels. At this Franco-Spanish border, the buying of women from Eastern Europe and the Global South is often a sordid rite of passage for young men.

Spanish police launched a campaign informing sex buyers that they are probably consuming a trafficked person. This outreach must go further in educating the public that patronizing prostitution is sexual misconduct, not a guessing game, and that advocating for the same progressive legislation France and other countries enacted is essential toward realizing equality. 

Arguments that these laws push prostitution underground or hurt individuals are not based in either fact or reason. Prostitution is chronically visible. Sex buyers find it at their fingertips and children see it on their way to school. 

What reigns underground is the unspeakable violence and trauma that prostitution exacts on those purchased in that backroom or parked car—a violence often memorialized by buyers or profiteers with a camera in tow to produce pornography from it all. 

Five hundred years ago, Spain, with other European kingdoms, brought to every shore they colonized the institution of prostitution. For centuries, they sold Indigenous and Brown women and girls for sexual gratification and the economic growth of nations. Today, the daughters’ daughters of those forgotten souls are still lined up on the auction blocks of La Jonquera and thousands of other brothels. It’s time for Spain to reconcile these truths and enact the abolitionist law. It’s time to recognize that prostitution is femicide by a million cuts and must end. 


“La prostitución”, dijo el presidente del Gobierno de España, Pedro Sánchez en su discurso de clausura del 40? Congreso Federal del PSOE en octubre, es una práctica que « esclaviza a las mujeres en nuestro país ».  La multitud se puso en pie y aplaudiendió el llamamiento de Sánchez a la abolición de una de las formas de opresión sistémica más antiguas del mundo.

La legislación española no habla nada sobre si ejercer la prostitución es un atentado de los derechos humanos o un “trabajo”. Y aunque prohíbe obtener beneficios de la prostitución ajena -es decir, el proxenetismo-, poseer un establecimiento de comercio sexual es legal. Sin embargo, que las leyes no abordan  la prostitución la despenaliza de facto y  en la práctica.

Al permitir la compra de actos sexuales y la proliferación de burdeles como simples negocios, España elaboró la receta perfecta para la explosión del comercio de la prostitución, la trata de personas y la explotación sexual sin trabas.

¿Cómo? Porque la lógica de cualquier mercado se basa en la danza matemática de la oferta, la demanda y el incentivo del beneficio. El comercio sexual no es una excepción. 

No importaba que España declarara delito el proxenetismo y la trata con fines de explótacion sexual: cuando un estado permite que los hombres consuman la prostitución, los traficantes sexuales y otros explotadores, en línea y fuera de ella, se asegurarán de satisfacer la demanda.

España es el tercer mercado mundial de la prostitución. Las Naciones Unidas estiman que el 39% de los hombres en España han acudido prostitución en su vida, frente a una media del 19% a nivel mundial. Gracias a estos compradores de sexo, el comercio sexual español se ha convertido en una industria de 26.500 millones de euros (unos 30.000 millones de dólares). 

Las caravanas de carne que requiere este “negocio” comprenden hasta un 90% de mujeres extranjeras indocumentadas, cada una de ellas en deuda con los traficantes y las casas que las explotan en las narices del Estado. 

Es una ilusión cruel que estas mujeres de las regiones más pobres de Brasil o China, de las aldeas más pequeñas de Nigeria o Rumania, o de las zonas más desoladas de Bulgaria o Hungría, hayan comprado costosos billetes de avión a lugares desconocidos, para aterrizar de alguna manera en España en busca de burdeles, carreteras prohibidas y filas interminables de hombres deseosos de penetrar sus cuerpos. 

Estos mitos -o el desinterés- endurecen nuestra indiferencia ante el dolor y la deshumanización que inflige la prostitución. Nos ayudan a tejer historias fantasiosas sobre el consentimiento y la prostitución como actos de empoderiamento, todos lo que nos permiten ungir a los hombres y a sus instituciones con un derecho inventado de acceso y acoso sexual a cualquier precio. 

“Cuando estaba atrapada en un prostíbulo de Ushuaia, la ciudad del fin del mundo, conocí a un marinero de la Armada española, que cada noche durante su estancia pagaba por mí. Conociendo mi desesperación por salir de ese lugar donde mi vida corría peligro a cada segundo, me ofreció una mejor en España”, cuenta Alika Kinan, una líder superviviente argentina. 

“Una vez que llegamos a Barcelona, me quitó todos los pesos que tenía y me llevó al burdel más cercano, ‘Mister Dólar’, donde las condiciones eran igual de horribles y peores, ya que mi esclavista ahora dormía a mi lado”.

Aunque el presidente Sánchez aún no ha verbalizado públicamente una solución para acabar con el sistema de prostitución, una de las claves para desbloquear su objetivo está al alcance de su mano en su propio partido. 

Dirigentes del PSOE abogan por una ley -conocida como Modelo Abolicionista, Nórdico o de Igualdad- que despenalice exclusivamente a las personas compradas y vendidas en la prostitución, ofreciéndoles servicios, al tiempo que apunta a los compradores de sexo como perpetradores. 

La ley, basada en los derechos humanos, el derecho internacional y los principios feministas, es también una herramienta para prevenir el tráfico sexual. En 2014, el Parlamento Europeo instó a sus miembros a promulgar el Modelo de Igualdad, reconociendo que la prostitución era “una violación de la dignidad humana” y una barrera indeleble para alcanzar la igualdad de género.

A diferencia del partido socialista estadounidense, cuyos altos cargos rara vez pierden la oportunidad de abrazar el comercio sexual y pedir su despenalización, el PSOE publicó un manifiesto feminista, calificando la prostitución como “la manifestación más cruel y violenta de la desigualdad estructural entre mujeres y hombres y de la feminización de la pobreza”. 

Susana Ros, diputada por Castellon, en el este de España, y portavoz adjunta del PSOE, dijo que “sin prostitución no hay trata”, por lo que la legislatura debería acabar con ella. Definiendo al partido socialista como abolicionista, Ros calificó a los hombres que ejercen la prostitución “tan repugnantes como los proxenetas” y culpables de la explotación de mujeres y niñas.

Haciéndose eco de estos sentimientos, el movimiento feminista español, uno de los más fuertes del mundo, asume en su esencia que la prostitución, al igual que la violencia doméstica, la violación o la agresión sexual, es un abuso de poder, una expresión de control sexual y de supremacía masculina. 

En 1999, Suecia fue el primer país en reconocer legalmente que la prostitución encaja perfectamente en el espectro de la violencia masculina contra las mujeres, que el Estado se comprometió a abordar junto con otras formas de discriminación de género y de sexo no deseado. Al mismo tiempo, dado que casi al último céntimo que genera el multimillonario comercio sexual mundial proceden de las carteras de los compradores de sexo, Suecia penaliza la compra de actos sexuales, lo que alimenta la trata con fines de explótacion sexual.

Desde entonces, seis países y una parte del Reino Unido han seguido a Suecia, entre ellos Francia, que cuenta hoy con la ley abolicionista más completa del mundo. Francia modificó no sólo su código penal, sino otras ocho leyes, entre ellas las de inmigración, educación y sanidad, reconociendo el alto coste de la prostitución para la sociedad y la voluntad política necesaria para ayudar a las personas prostituidas y víctimas del tráfico sexual y la trata a rehacer sus vidas. 

En sólo cinco años, las acciones judiciales de Francia contra los proxenetas y traficantes han aumentado un 54% y 8.000 compradores de sexo fueron detenidos y multados. Los ingresos de estas sanciones han alcanzado los 60-80 millones de euros, 14 de los cuales se destinaron al presupuesto que indemniza a las víctimas y les presta servicios.

Francia abolió los burdeles en 1946 después de que el gobierno los calificara de “humillación nacional”. Durante décadas, los compradores de sexo franceses han acudido a Girona, en la frontera española, conocida como “el supermercado del sexo”, donde la prostitución de mujeres es omnipresente bajo los puentes, en las rotondas y en los megaburdeles. En esta frontera franco-española, la compra de mujeres de Europa del Este y del Sur Global es a menudo un sórdido rito de paso para los jóvenes.

La policía española ha lanzado una campaña para informar a los compradores de sexo de que probablemente estén consumiendo una persona víctima de la trata. Esta divulgación debe ir más allá para educar al público de que el patrocinio de la prostitución es una mala conducta sexual, no un juego de adivinanzas, y que abogar por la misma legislación progresista que Francia y otros países promulgaron es esencial para lograr la igualdad.

Los argumentos de que estas leyes empujan la prostitución a la clandestinidad o perjudican a las personas no se basan ni en los hechos ni en la razón. La prostitución es crónicamente visible. Los compradores de sexo la encuentran al alcance de su mano y los niños la ven de camino a la escuela. 

Lo que reina en la clandestinidad es la indescriptible violencia y el trauma que la prostitución ejerce sobre las personas compradas en esa trastienda o en el coche aparcado, una violencia que a menudo conmemoran los compradores o los aprovechados con una cámara a cuestas para producir pornografía de todo ello. 

Hace quinientos años, España, junto con otros reinos europeos, llevó a todas las costas que colonizó la institución de la prostitución. Durante siglos, vendieron a las mujeres y niñas indígenas y pardas para su gratificación sexual y el crecimiento económico de las naciones. Hoy, las hijas de las hijas de esas almas olvidadas siguen en fila para la « subasta » de La Jonquera y otros miles de burdeles. Es hora de que España concilie estas verdades y promulgue la ley abolicionista. Es hora ya de reconocer que la prostitución es un lento feminicidio y debe terminar.


“La prostitution”, a déclaré le Premier ministre espagnol Pedro Sanchez dans son discours de clôture du congrès du parti socialiste ouvrier d’Espagne (PSOE) en octobre, “est une pratique qui asservit les femmes.”  La foule s’est levée et a rugi, applaudissant l’appel de M. Sanchez à l’abolition de l’une des plus anciennes formes d’oppression systémique au monde

L’Espagne a de facto dépénalisé la prostitution en 1995 en ne l’abordant pas dans son code pénal. La loi n’indique pas si le système prostitutionnel est un problème ou un “travail”. Bien qu’elle interdise de tirer des profits de la prostitution d’autrui – c’est-à-dire le proxénétisme – posséder des maisons closes est permis.

En autorisant l’achat d’actes sexuels et la prolifération de bordels en tant qu’entreprises anodines, l’Espagne a concocté la recette parfaite pour l’explosion du commerce de la prostitution, de la traite des êtres humains et de l’exploitation sexuelle sans entraves.

Comment ? Parce que la logique de tout marché repose sur la valse mathématique de l’offre, de la demande et de l’incitation au profit. Le commerce du sexe n’en fait pas exception. 

Peu importe que l’Espagne ait déclaré que le proxénétisme et la traite à des fins d’exploitation sexuelle sont des crimes. Lorsqu’un État autorise les hommes à consommer la prostitution, les trafiquants et autres exploiteurs, en ligne ou non, s’assurent que la demande est satisfaite.

L’Espagne est le troisième plus grand marché de la prostitution au monde. Les Nations unies estiment que 39 % des hommes en Espagne ont acheté des femmes pour actes sexuels  au cours de leur vie, contre une moyenne de 19 % dans le monde. Grâce à ces « clients », le système prostitutionnel espagnol s’est transformé en une industrie de 26,5 milliards d’euros (environ 30 milliards de dollars américains). 

Les caravanes de chair que ce système exige comprennent jusqu’à 90 % de femmes étrangères sans papiers, toutes redevables aux trafiquants et aux maisons qui les exploitent au nez et à la barbe de l’État. 

C’est une illusion cruelle de vouloir croire que ces femmes, originaires des régions les plus pauvres du Brésil ou de la Chine, des plus petits villages du Nigeria ou de la Roumanie, ou des régions les plus désolées de Bulgarie ou de Hongrie, ont acheté des billets d’avion coûteux pour des régions inédites, et qu’elles auraient atterri en Espagne à la recherche de bordels, d’autoroutes isolées et de files interminables d’hommes désireux de pénétrer leurs corps. 

Ces mythes – ou ce désintérêt – renforcent notre indifférence à l’égard de la douleur et de la déshumanisation que la prostitution inflige. Ils nous aident à tisser des récits fantaisistes sur le consentement et l’autonomie, des excuses qui nous permettent de conférer aux hommes et à leurs institutions un droit inventé d’accès et de harcèlement sexuels à tout prix. 

“Lorsque j’étais coincée dans un bordel à Ushuaia, la ville du bout du monde, j’ai rencontré un marin espagnol qui, chaque nuit de son séjour, payait mes exploiteurs pour me garder. Connaissant mon désespoir de quitter cet endroit où ma vie était en danger à chaque seconde, il m’en a proposé une meilleure en Espagne”, a déclaré Alika Kinan, une survivante and leader argentine. 

“Une fois arrivés à Barcelone, il a pris tous les pesos que j’avais et m’a emmenée dans le bordel le plus proche, ‘Mister Dollar’, où les conditions étaient tout aussi horribles, voire pires, puisque mon esclavagiste dormait désormais à côté de moi.”

Alors que le Premier ministre Sanchez n’a pas encore verbalisé publiquement une solution pour mettre fin au système de la prostitution, une des clés pour débloquer son objectif est à portée de main dans son propre parti. 

Les dirigeantes du PSOE plaident en faveur d’une loi connue sous le nom de modèle abolitionniste, nordique ou d’égalité, qui décriminalise uniquement les personnes achetées et vendues dans la prostitution, en leur offrant des services, tout en ciblant les acheteurs de sexe en tant que coupables.

Cette loi, fondée sur les droits humains, le droit international et les principes féministes, est également un outil de prévention de la traite sexuelle. En 2014, le Parlement européen a exhorté ses membres à promulguer le modèle d’égalité, reconnaissant que la prostitution était “une violation de la dignité humaine”, et un obstacle indélébile à la réalisation de l’égalité des sexes.

Contrairement au parti socialiste américain, dont les principaux membres manquent rarement une occasion de chanter les louanges du système prostitutionnel et d’appeler à sa dépénalisation, le PSOE a publié un manifeste féministe, qualifiant la prostitution “d’un des aspects les plus cruels de la féminisation de la pauvreté et d’une des pires formes de violence contre les femmes.” 

Susana Ros, députée de Castellon, dans l’est de l’Espagne, et porte-parole adjointe du PSOE, a déclaré que “sans prostitution, il n’y a pas de traite” et que, par conséquent, le parlement devrait y mettre un terme. Définissant le parti socialiste comme abolitionniste, Ros a qualifié les hommes qui ont recours à la prostitution “d’aussi répugnants que les proxénètes”, et coupables d’exploiter les femmes et les jeunes filles.

Faisant écho à ces sentiments, le mouvement féministe espagnol, l’un des plus forts du monde, considère que la prostitution, comme la violence domestique, le viol ou l’agression sexuelle, est un abus de pouvoir, une expression du contrôle sexuel et de la suprématie masculine. 

En 1999, la Suède a été le premier pays à reconnaître légalement que la prostitution s’inscrit dans le spectre de la violence masculine à l’égard des femmes, que l’État s’est engagé à combattre au même titre que d’autres formes de discrimination sexuelle et de rapports sexuels non désirés. En même temps, étant donné que presque chaque centime généré par le commerce mondial du sexe, qui représente plusieurs milliards de dollars et provient du portefeuille des acheteurs de sexe, la Suède pénalise l’achat d’actes sexuels qui alimentent le trafic sexuel.

Six pays et une partie du Royaume-Uni ont depuis suivi la Suède, dont la France, qui dispose aujourd’hui de la loi abolitionniste la plus complète au monde. La France a modifié non seulement son code pénal, mais aussi huit autres codes législatifs, notamment de l’immigration, de l’éducation et de la santé, reconnaissant ainsi les coûts élevés de la prostitution à la société et la volonté politique nécessaire pour accompagner les personnes prostituées et victimes de la traite à reconstruire leur vie.

En cinq ans seulement, les poursuites judiciaires engagées en France contre les proxénètes et les trafiquants ont augmenté de 54 % et 8 000 acheteurs de sexe ont été appréhendés et condamnés à une amende. Les recettes de ces sanctions ont atteint 60 à 80 millions d’euros, dont 14 millions ont été alloués à des fonds pour la prévention de la prostitution et l’accompagnement social des personnes prostituées. 

La France a aboli les maisons closes en 1946 après que le gouvernement les ait qualifiées d'”humiliation nationale”. Depuis des décennies, les acheteurs de sexe français affluent à Gérone, à la frontière espagnole, surnommée “le supermarché du sexe” où la prostitution des femmes est omniprésente sous les ponts, sur les ronds-points et dans les méga-bordels. À cette frontière franco-espagnole, l’achat de femmes d’Europe de l’Est et du Sud est souvent un rite de passage sordide pour les jeunes hommes.

La police espagnole a lancé une campagne informant les acheteurs de sexe qu’ils consomment probablement une personne victime de la traite. Cette campagne doit aller plus loin en sensibilisant le public au fait que « consommer » la prostitution est une violence sexuelle, et non un jeu de devinettes, et qu’il est essentiel de plaider en faveur de la même législation progressiste que celle adoptée par la France et d’autres pays pour parvenir à l’égalité.

Les arguments selon lesquels ces lois poussent la prostitution dans la clandestinité ou nuisent aux individus ne reposent ni sur les faits ni sur la raison. La prostitution est chroniquement visible. Les « clients » la trouvent au bout de leurs doigts et les enfants la voient sur le chemin de l’école. 

Ce qui règne dans la clandestinité, c’est la violence et les traumatismes indicibles que la prostitution inflige aux personnes achetées dans une arrière-salle ou dans une voiture garée – une violence souvent commémorée par les acheteurs ou les profiteurs munis d’une caméra pour produire de la pornographie

Il y a cinq cents ans, l’Espagne, avec d’autres royaumes européens, a introduit l’institution de la prostitution sur toutes les côtes qu’elle a colonisées. Pendant des siècles, ils ont vendu des femmes et des filles indigènes et noires pour la gratification sexuelle et la croissance économique des nations. Aujourd’hui, les arrières petites-filles de ces âmes oubliées sont toujours alignées sur les tables d’enchères de La Jonquera et de milliers d’autres bordels. Il est temps pour l’Espagne de faire le point sur cette histoire sombre et de promulguer la loi abolitionniste. Il est temps de reconnaître que la prostitution est un féminicide à petit feu et qu’elle doit finir.

About the Author: Taina Bien-Aimé is the Executive Director of the Coalition Against Trafficking in Women (CATW)